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Gâteaux et bière par W Somerset Maugham

Cakes And Ale de W Somerset Maugham est un livre profondément surprenant. Écrit en 1930, le roman commence son histoire à l’époque édouardienne avant la Première Guerre mondiale. Il vient donc avec l’inévitable attente qu’il représentera la société anglaise comme une entité plutôt suffocante, peut-être poussiéreuse, pleine de troupeaux et de papier peint aspidistras, fatiguée après tant d’années de Victoria, mais pas encore éveillée au nouveau monde que la guerre si douloureusement introduit. Mais c’est précisément là que les attentes pourraient être erronées. En fait, Cakes And Ale a une vision plutôt libre des valeurs de la société britannique, se moque des conventions rigides et n’offre généralement aucun jugement moral là où d’autres écrivains s’en remettraient sûrement à la présomption.

Cakes And Ale porte le sous-titre The Skeleton in the Closet, sans indiquer clairement par qui le squelette est représenté, alors que le livre ne répertorie certainement pas beaucoup de placards. Il faut supposer qu’il fait référence à la relation entre le personnage privilégié William Ashenden et Mme Rosie Driffield, l’épouse d’un romancier. Leur temps ensemble commence lorsque Ashenden est un enfant, du moins à ses propres yeux, et se termine de nombreuses années plus tard, époque à laquelle les deux personnages se sont réinventés à plusieurs reprises. C’est une relation qui commence par une fascination platonique, passe à l’âge adulte physique et se termine par une apparente admiration à distance.

Mais généralement, cette relation est autorisée à s’épanouir sans le jugement que vous pourriez vous attendre à recevoir, de sorte que les squelettes restent difficiles à justifier ou à identifier. De même, cela pourrait être l’obsession de longue date de Mme Driffield pour un certain Lord George, mais finalement cela s’avère sincère et durable. Mme Driffield s’est certainement associée à suffisamment d’hommes pour créer divers squelettes, mais ils n’auraient pas été dans les placards.

Nous suivons William Ashenden d’une enfance auto-identifiée à l’adolescence et à l’âge adulte. Lui aussi veut devenir écrivain et, dans un premier temps du moins, c’est le romancier Driffield qui l’intéresse. À un moment donné, Ashenden déplore le fardeau de devoir décrire sa propre expérience à la première personne. Tous les écrivains sont censés aimer habiter ce paradis spécial qui permet un détachement pratique et peut mettre des mots dans la bouche de n’importe qui et des sentiments dans l’expérience de n’importe qui. Être simplement soi-même peut être très restrictif.

Nous avons découvert cette vie pour la première fois en rendant visite à son oncle sur la Rive-Sud, dans le Kent pour être précis, où l’écrivain Driffield et sa femme Rosie ont emménagé et sont en train de provoquer un certain émoi local. L’opinion générale est que Mme Driffield est tout à fait ordinaire, une femme de chambre ou quelque chose du genre, et les suggestions sont qu’elle n’a pas besoin de cours d’anatomie.

L’indignation morale des classes bavardes est apparemment unanime. Mme Driffield se met, en particulier dans la direction de Lord George, qui n’est pas un gentleman, et le jugement est que tout ce qui porte un pantalon est considéré comme l’intéressant à elle. Et l’indignation n’a rien à voir avec la classe, car les serviteurs de la maison où habite Ashenden sont tout aussi véhéments dans leurs opinions que le patron, jusqu’à ce qu’ils rencontrent la triste Rosie, c’est-à-dire, puis leur ton change, par quelque raison.

Maugham a des gens de si basse classe qu’ils baissent leur âge et modifient leurs voyelles à tel point qu’on se demande comment ils arrivent à dire autant d’apostrophes. Mais Rosie Driffield envoûte complètement le jeune homme. Il tombe amoureux d’elle, bien qu’au début il ne s’en rende pas compte. Pour lui, c’est simplement grandir.

Mais la relation passe d’une relation de curiosité et d’intérêt à une relation physique et sexuelle, mais Somerset Maugham ne fait jamais regretter à Ashington ou Rosie ce qu’ils font. La culpabilité ne semble pas être une destination dans le Londres où ils se trouvent. Ce sont simplement des êtres humains qui sont humains. Et c’est ce qui surprend dans le livre.

Rosie finit par s’enfuir avec Lord George aux États-Unis, où il fait fortune et elle devient la plus respectable possible, d’abord à New York puis à Yonkers, avec une fortune importante, ce qui prouve au moins quelque chose.

Bien que cela ne soit pas explicitement indiqué, l’Amérique est présentée dans le livre comme une terre où les attitudes moralisatrices et les commérages n’ont pas leur place. Lord George et Rosie ont tous deux déménagé là-bas et ont vécu leur vie sans être affectés par le jugement social. De retour chez nous en Angleterre, où l’on espère que le jugement est disponible pour la pierre, la vie physique continue de se renier, mais pas dans Cakes And Ale. Le fait est que Rosie a dépassé les critiques, mais vous devez supposer qu’elle ne peut continuer dans cette vie qu’en dehors d’Albion. C’était peut-être son squelette après tout.