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Séisme et tsunami en Alaska, 1964

Le tremblement de terre de 1964 à Anchorage, en Alaska, et le tsunami qui en a résulté ont frappé sans avertissement le Vendredi saint, le 27 mars.

C’était une journée de printemps tranquille à Anchorage, un jour férié. Les températures étaient modérées pour la saison avec une quantité modérée de neige au sol. Les enfants avaient un jour de congé à l’école et la fréquentation des magasins du centre-ville était faible. De nombreux résidents préparaient ou appréciaient le dîner à la maison. À 17 h 36, un tremblement de terre majeur a commencé à secouer le sol et la terre sous le centre-sud de l’Alaska s’est déplacée par vagues pendant les quatre longues minutes suivantes.

Les parents et les enfants ont glissé, trébuché et sont tombés sur des sols mouvants dans un effort terrifié pour sortir pour éviter de casser les fenêtres. Des fissures de deux pouces sont apparues dans le sol à de nombreux endroits. Les routes se sont ridées et divisées et la quatrième avenue au centre-ville d’Anchorage s’est cassée et s’est effondrée de 10 pieds ou plus. L’école primaire de Government Hill s’est tordue, a changé et est devenue inutilisable en un rien de temps. Le mur extérieur du bâtiment JC Penney s’est écrasé dans la rue. Dans le quartier résidentiel de Turnagain, le sol s’est liquéfié comme des sables mouvants, a glissé et a englouti 75 maisons ou plus.

Le tremblement de terre de quatre minutes a libéré une énergie à peu près équivalente à 10 millions de fois la force d’une bombe atomique. La masse de la terre et de l’océan a absorbé la majeure partie de la force, mais les structures artificielles de la région n’ont pas pu absorber le reste de la force sans subir de dégâts massifs. Le total des dommages matériels a été estimé à 500 millions de dollars.

L’ancrage a été paralysé lorsque les conduites de gaz et d’eau ont été brutalement coupées. Les résidents ont eu recours à la fonte de la neige pour obtenir de l’eau en attendant les réparations. Quatre jours plus tard, les élèves sont retournés dans les écoles disponibles alors que la vie à Anchorage commençait à reprendre.

Le tremblement de terre

Le centre du tremblement de terre en Alaska était situé à environ 75 miles à l’est d’Anchorage et à environ 55 miles à l’ouest de Valdez. Il a commencé à 14 à 16 milles de profondeur dans la croûte terrestre, une profondeur relativement faible, où la plaque Pacifique plonge sous la plaque nord-américaine. L’immense zone de subduction se trouve à l’extrémité nord du Ring of Fire, un demi-cercle d’activité volcanique et sismique qui définit le bord de l’océan Pacifique.

La faille sismique, plus précisément la faille chevauchante, qui était à l’origine du tremblement de terre du Vendredi saint, s’étendait sur 750 milles des îles Aléoutiennes d’Alaska à Valdez. La plaque Pacifique ce jour-là s’est déplacée d’environ 25 à 30 pieds vers le nord, plongeant sous la plaque nord-américaine. L’écrasement des deux plaques tectoniques massives a provoqué le tremblement de terre en Alaska et a mesuré 8,4 sur l’échelle de Richter. Au cours des années suivantes, la mesure du tremblement de terre en Alaska a été mise à jour à 9,2 sur l’échelle Mw, ou magnitude du moment, car l’échelle de Richter a été jugée inexacte pour mesurer les très gros tremblements de terre supérieurs à 8,0. Un jour après le grand tremblement de terre initial, 11 autres secousses de 6,0 ou plus ont secoué une population déjà nerveuse. En fait, les répliques se sont poursuivies pendant près d’un an.

Le tremblement de terre a fait remonter le sol de 25 pieds sur plusieurs îles de l’Alaska et de près de 3 pieds dans la ville de Valdez. Dans d’autres secteurs, le sol a reculé de 9 pieds, par exemple dans la ville de Portage.

Le tremblement de terre en Alaska le Vendredi saint a été le plus fort jamais enregistré en Amérique du Nord. C’était le deuxième plus fort jamais enregistré dans le monde, dépassé en force par le tremblement de terre de 9,5 MW au Chili le 22 mai 1960. Le récent tremblement de terre du 26 décembre 2004 au large des côtes de l’île indonésienne de Sumatra a mesuré 9,0 MW. Le tremblement de terre le plus meurtrier s’est produit dans la province de Shensi, en Chine, en 1556, où plus de 830 000 habitants sont morts.

Le tsunami

tsunami est un mot japonais adapté signifiant « vague de port », une référence au fait que le danger et la puissance destructrice de la vague ne deviennent apparents qu’à l’approche du rivage.

Lors du tremblement de terre de 1964 en Alaska, la plaque nord-américaine s’est soulevée, déplaçant un grand volume d’eau océanique et provoquant la dérive d’une onde sismique, un tsunami. La vague a voyagé à environ 450 miles par heure dans les profondeurs de l’océan dans une longue vague d’une hauteur presque imperceptible.

Au fur et à mesure que la vague du tsunami passait sur le plateau continental et approchait de la côte, sa longueur diminuait, sa vitesse diminuait et sa hauteur augmentait alors que le volume et le poids énormes de l’eau se préparaient à libérer son incroyable énergie dans tout ce qui se trouvait sur son passage.

À l’entrée peu profonde de Valdez, la vague a atteint une hauteur maximale de près de 200 pieds. Plus tard, dans la vieille ville de Valdez, un mur d’eau de 30 pieds a frappé et démoli toutes les structures. Vingt-huit habitants de Valdez sont morts lorsque le tsunami s’est écrasé sur le sol. Plus tard, Valdez a été reconstruit plus haut et plus loin de la promenade.

À Seward, en Alaska, le tremblement de terre a fait glisser une partie de la baie. Le glissement de terrain a déclenché un tsunami local qui a dévasté le port et le quartier du centre-ville de Seward, qui ont tous deux été finalement reconstruits. Douze résidents ont péri à Seward.

La petite ville de Portage a été emportée par son propre tsunami local et n’a jamais été déplacée ni reconstruite. Un autre tsunami local a frappé le petit port de Whittier, tuant 12 résidents.

La destruction

Le tsunami d’origine a parcouru environ 8 400 milles. Il a causé des dégâts dans les îles hawaïennes et le long des côtes de l’Oregon et de la Californie. Une vague de 20 pieds a frappé Crescent City, en Californie, tuant 10 résidents. Le tsunami a causé la mort de 16 personnes en Oregon et en Californie.

Le tsunami a tué un total de 122 personnes dans trois États. A titre de comparaison, le séisme a fait 9 morts.

Plus de 40 ans se sont écoulés depuis le tremblement de terre et le tsunami en Alaska. Pendant ce temps, les matériaux de construction et les pratiques de construction ont été appliqués pour produire des structures plus capables de résister à de forts tremblements de terre. Entre-temps également, la population des zones vulnérables de l’Alaska a considérablement augmenté.

Des tremblements de terre plus petits le long de la zone de subduction de l’Alaska et d’autres zones de failles se produisent quotidiennement, soulageant vraisemblablement les pressions internes qui produiraient autrement un autre tremblement de terre massif.

Cependant, personne ne sait avec certitude quand, où ou si un autre tremblement de terre massif et destructeur frappera l’Alaska.