Les parties brisées des minuscules organes génitaux d’un petit insecte de l’Éocène ont été récemment refixées après avoir été séparées pendant plus d’une décennie.

Les chercheurs ont décrit une nouvelle espèce de punaise assassine à partir d’un fossile remarquablement bien conservé datant d’environ 50 millions d’années. Au moment de la découverte du fossile au Colorado en 2006, il a été divisé en deux; lorsque le rocher qui l’entourait se fendit en deux, chaque moitié contenait la moitié du corps de l’insecte. La division était presque parfaite, mais une minuscule structure appelée pytophore, la capsule génitale de l’insecte mâle, de la taille d’un grain de riz, s’est brisée de telle manière que sa forme originale a été assombrie, ont révélé les scientifiques. dans une phrase.

Plus tard, un marchand de fossiles a vendu les deux pièces à différents acheteurs. Mais lorsque les chercheurs ont reconstitué les moitiés de fossiles et les ont analysées ensemble, leur vision des organes génitaux dans leur ensemble leur a permis d’identifier l’insecte comme une espèce nouvellement découverte, ont-ils rapporté dans une nouvelle étude.

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Les punaises assassines sont des insectes prédateurs très réussis avec environ 7000 espèces reconnues, mais seulement environ 50 fossiles connus, a déclaré l’auteur principal de l’étude Daniel Swanson, étudiant diplômé en entomologie à l’Université de l’Illinois à Urbana-Champaign (UIUC).

« Cela ne fait que parler de l’improbabilité d’avoir un fossile, encore moins un de cet âge, qui offre autant d’informations », a déclaré Swanson dans le communiqué. Lui et ses collègues ont publié leurs découvertes sur le fossile lundi 19 janvier dans la revue Articles de paléontologie.

Ils ont appelé la nouvelle espèce Aphelicophontes danjuddi; le nom de l’espèce commémore le collectionneur de fossiles Dan Judd, « en l’honneur de son généreux don du spécimen homologue à la collection de paléontologie de l’étude d’histoire naturelle de l’Illinois », ont écrit les chercheurs. Le genre de l’insecte vient de «aphelicus», un mot latin pour «vieil homme» et «phontes», qui signifie «meurtrier» ou «meurtrier», ont rapporté les chercheurs.

« Presque inouï »

L’insecte, qui mesurait 0,5 pouce (12,4 millimètres) de long, avait un corps long et élancé et alternait des bandes claires et foncées sur ses pattes. Les punaises assassines femelles sont généralement plus grosses que les mâles, de sorte que les femelles de cette espèce sont probablement plus grandes que ce spécimen, ont rapporté les scientifiques. À côté d’une des pattes se trouve un petit scarabée fossilisé en même temps; Bien que le virus assassin ait pu s’attaquer aux coléoptères, on ne sait pas si ce coléoptère particulier a été victime de l’attaque meurtrière du plus grand insecte, selon l’étude.

Le pytophore, situé dans le bas de l’abdomen, ne mesure pas plus de 0,1 pouce (3,1 mm) de long. Les caractéristiques uniques des organes génitaux mâles évoluent rapidement, c’est pourquoi ils sont souvent utilisés pour différencier les espèces d’insectes tueurs étroitement apparentées, ont rapporté les scientifiques.

Cependant, ce n’est pas la plus ancienne preuve fossile des organes génitaux. Cette distinction appartient à un fossile d’un type d’arachnide appelé cueilleur (ou papa aux longues pattes) qui remonte à environ 400 millions à 412 millions d’années, au cours de la Période dévonienne (Il y a 416 millions à 358 millions d’années).

Deux butineuses fossilisées, un homme et une femme, ont été découvertes avec leurs organes génitaux respectifs intacts, sur un site de l’actuelle Écosse. Dans les fossiles, les paléontologues ont pu voir un pénis chez le mâle et un ovipositeur, ou structure de ponte, chez la femelle, ont rapporté des chercheurs en 2003 dans le journal. Paléontologie.

« Il existe également de nombreux insectes fossiles dans l’ambre aussi vieux que le Crétacé avec des organes génitaux préservés », a déclaré le co-auteur de l’étude Sam Heads, paléontologue de l’UIUC Illinois Natural History Survey, dans le communiqué. Dans un exemple mémorable, un morceau d’ambre vieux de 41 millions d’années a préservé non seulement les organes génitaux d’une paire de mouches, mais aussi le moment où elles utilisaient leurs parties espiègles, capturant des insectes en train de s’accoupler, Live Science Signalé précédemment.

Cependant, la préservation de haute qualité des organes génitaux intacts des insectes dans la roche, comme dans le fossile d’insectes assassins, « est presque inconnue », a déclaré Heads.

Note de l’éditeur: cet article a été mis à jour le 21 janvier pour supprimer une référence erronée au fossile de bogue assassin datant de la période du Crétacé.

Publié à l’origine sur Live Science.



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